On the Cypriot List of Politicians that received bank debt write-offs

(Addressing my friends in Germany. Germans and non-Germans alike).

There are three interconnected problems with this Spiegel report on the loans Cypriot politicians got and were then written off. Before I elaborate further, let me inform you that the Cypriots are already on it though. Questions are being quite aggressively asked.

FIRSTLY: At the moment, it is just a list of names and numbers, nothing more, nothing less. It is not proof of anything. An investigation must take place. Also: there have already been certain explanations. The point of this Spiegel article is, obviously, to bring the Cypriot banking system and its collapse, as closely as possible with the political system in Cyprus, by showing how politicians got big favors (and then, vice versa). But these loans that were written off need to be seen individually one by one. The most plausible answer as to why some of them were written off is that they were granted without sufficient collateral in the first place, so when the politicians could not repay, there was no other option other than to write them off. This does not mean that the scandal is resolved, but it shifts the problem and makes it more complex. Primarily though, we need to see which ones are real “gifts” to politicians and which ones are not. Because some of them have explanations, it seems.

SECONDLY: Where is this Spiegel report coming from? Who published it? This is an important question to ask. Here is the answer: This article was written by a Greek journalist in Salonica, Georgios Christidis, and was translated from English into German. And Christidis is here reproducing a report from another Greek (in Greece) investigative journalist, Costas Vaxevanis.

I respect Vaxevanis’ job on the “Greek affair”. He was the one who published the infamous “Lagarde List”, i.e. the list with names of Greek citizens with deposits in a particular HSBC bank branch in Switzerland. But the fact that he is now the one to publish the “Cypriot list” is potentially problematic, for two reasons.

Firstly, as I have elsewhere argued, Vaxevanis is sometimes guilty of “spectacular” journalism. He is doing a great job, but not all of the time. He is becoming too hasty and somewhat sloppy, in my opinion. So I remain skeptical about this publishing.

Secondly, the fact that it is Vaxevanis who published this Cypriot list is problematic on another level as well. It creates the impression that the two lists, i.e. the Greek Lagarde List and this Cypriot list, are a repetition of what is the same. And brings the Greek Affair very close to the Cypriot Affair. This is plainly wrong. The Cypriot Affair must be treated differently and not through the Greek perspective. The “Greek” perspective potentially distorts the truth. The two problems are not the same, and they have not arisen in the same way or for the same reasons, and they were not treated in the same way by the Troika either. I am always skeptical when Vaxevanis publishes something on Cyprus because he has a particular historical baggage that “contaminates” his interpretation. I say: let not the Cyprus affair be “hellenized” in this way and be circulated into Europe as such.

THIRDLY: WHOM might this double conflation serve? On the one hand, we have the conflation of the Cypriot political system with the Cypriot banking system; on the other hand, we have the conflation of the Greek Affair with the Cypriot Affair. I am not denying that the two affairs, on both levels, ARE systemically intertwined. But let us not conflate them either. We must not only see the unities, but also the differences. But anyway, if we are to provide a systemic analysis, which is what we should also be doing, we would have to bring together many other factors as well, including the whole Eurozone system, and the role Germany has played as the most powerful entity in this dialectic, and provide a criticism that reflects back to the German and Eurozone policies itself as a structural whole.

The fact that here I want to draw *distinctions* may strike some of my friends as odd, as I am one of the first ones to write about the way the Cypriot politicians were involved in the Banking issues and try to show the points of overlap. But the other extreme (i.e. complete conflation) is also dangerous and I want to resist that, and it also depends on who the audience is. I am here addressing the German context.

And when I am addressing people in Germany I say this: the double conflation I described above, and warn against, kind of helps the German government deal with the strong criticism it is receiving about the way it handled the Cypriot Affair. Blame everything on the Cypriot politicians and be over with it. But the truth may not be so simple. And the German government has ALSO certain responsibilities, that must be acknowledged. I ask that people in Germany remain vigilant and critical and skeptical of what they read about Cyprus, and reflect on the greater Eurozone system, part of which being Germany itself.

(And even when we do indeed bring together the two affairs, i.e. the Cypriot Affair and the Greek Affair, we also must bring together all other Eurozone bail-out (past and upcoming) “affairs”, and at that point a different course of analysis becomes very handy in understanding the Eurozone system and the way Germany has been systemically co-responsible for the creation and sustaining of the crisis all over Southern Europe in general).

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SPIEGEL ONLINE 29. März 2013, 18:41 Uhr Krediterlass Zyperns Banken sollen Politikern Millionen geschenkt haben

Von Georgios Christidis, Thessaloniki

Wie konnte Zyperns Bankensektor scheitern und das Land an den Abgrund bringen? Eine jetzt veröffentlichte Liste nährt einen brisanten Verdacht. Demnach erhielten Politiker und mit ihnen verbandelte Unternehmen Kredite in Millionenhöhe – und mussten sie nur zum Teil oder gar nicht zurückzahlen.

Zyperns Zukunft ist ungewiss. Zwar erhält das Land am Rande der Staatspleite nun Milliardenhilfe aus dem Ausland. Im Gegenzug aber muss es seinen Bankensektor drastisch verkleinern, der bislang wichtigste Wachstumsbringer des Landes droht damit wegzufallen.

Wie konnte das passieren? Wie konnten zyprische Banken die siebenfache Größe der Wirtschaftsleistung erreichen und selbst dann noch in Griechenland investieren, als das Land bereits vor dem Kollaps stand? Eine jetzt veröffentlichte Liste nährt den Verdacht: Es lag auch an einer höchst problematischen Nähe zwischen Politik und Banken.

Die Liste enthält die Namen von Firmen und prominenten Politikern in Zypern, denen heimische Banken angeblich großzügig Kredite erließen. Sie wurde zunächst von der zyprischen Nachrichtenseite 24h.com.cy veröffentlicht und den zyprischen Behörden übergeben. Am Freitag veröffentlichte auch die griechische Zeitung “Ethnos” das Dokument, in beiden Fällen erschienen die Beschuldigten nur mit Initialen.

Kurz darauf veröffentlichte dann auch der griechische Boulevardjournalist Kostas Vaxevanis die Aufstellung. Er wurde durch die Publikation der sogenannten Lagarde-Liste bekannt, auf der die Namen mutmaßlicher Steuersünder stehen, welche die griechische Regierung jahrelang ignoriert hatte. Die Aktion brachte Vaxevanis mehrfach vor Gericht und vorübergehend sogar ins Gefängnis, doch das hat ihn offenbar nicht sonderlich eingeschüchtert. Auch die Liste aus Zypern veröffentlichte er nun mit vollen Namen.

Den Berichten zufolge haben die bislang größten Banken des Inselstaats – Bank of Cyprus und Laiki – zwischen 2007 und 2012 Darlehen in Millionenhöhe an Parlamentarier, lokale Behördenvertreter und Unternehmen vergeben und ihnen diese dann zum Teil oder komplett erlassen. Auf der Liste finden sich Vertreter sämtlicher zyprischer Parteien, außer der sozialdemokratischen EDEK und der sozial-ökologischen KKO.

Einige der aufsehenerregenderen Beispiele bei der Bank of Cyprus sind:

Ein erlassener Kredit über 2,8 Millionen an ein Hotel, das Verbindungen zur kommunistischen AKEL-Partei haben soll.
Die Abschreibung von 193.000 Euro eines Kredits über insgesamt 554.000 Euro an eine Gewerkschaft.
Ein Schuldenerlass von 101.000 Euro eines Darlehens über 168.000 Euro an einen bekannten Abgeordneten der Regierungspartei DISY.
Einer Firma, die dem Bruder eines früheren Ministers der Mitte-rechts-Partei DIKO gehört, wurden 1,28 Millionen von insgesamt 1,59 Millionen geliehenen Euro erlassen.
Dem Ex-Bürgermeister einer größeren Stadt wurden 17.000 Euro aus einem 105.000-Euro-Darlehen geschenkt.

Die Laiki Bank, die derzeit abgewickelt wird, soll ebenfalls Kredite abgeschrieben haben. Diese gingen angeblich unter anderem an Abgeordnete von AKEL und DISY. Nicht weniger als 5,8 Millionen Dollar soll Laiki allein einem Unternehmen erlassen haben, das im Mehrheitsbesitz eines bekannten zyprischen Politikers ist. Laut der Onlineausgabe der griechischen Tageszeitung “Kathimerini” wurden auch die Ex-Frau eines hochrangigen Ministerialbeamten sowie ein Botschafter begünstigt.

Die kleinere Hellenic Bank, die einem Schuldenschnitt dank ihrer besseren Finanzlage entging, war den Berichten zufolge nur in ein problematisches Geschäft verwickelt. Sie soll 543.000 Euro eines Kredits über 1,65 Millionen Euro an eine Firma erlassen haben, die einer kleinen Partei gehöre.

Die Liste dürfte in der griechischen und zyprischen Öffentlichkeit zu heftigen Diskussionen führen. Die griechische Zeitung “Ethnos” schreibt, das Dokument werfe “wesentliche politische und moralische Fragen auf”, die ein “ernsthaftes rechtliches Nachspiel” haben könnten. Schließlich seien die Kredite von Banken vergeben worden, welche die zyprische Wirtschaft “über die Klippe” gestoßen hätten. Jene, die “auf skandalöse Weise von Regierungsgremien behandelt wurden, müssen sich erklären”.

Ein zyprischer Regierungssprecher teilte mit, man werde “die Angelegenheit mit voller Transparenz behandeln und alle zur Rechenschaft ziehen, die für schuldig befunden werden”. Das zyprische Kabinett entschied, einen Untersuchungsausschuss zu berufen. Einige der namentlich beschuldigten Politiker haben die Vorwürfe bereits abgestritten.

Unterdessen wartet die Öffentlichkeit bereits mit großer Spannung auf die nächste Liste. Sie soll die Namen jener Großanleger enthalten, die noch vor Schließung der Banken ihr Vermögen von der Insel schafften.

Übersetzung aus dem Englischen und Mitarbeit: David Böcking

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About Christos Hadjioannou

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